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Gli scienziati alla ricerca sulle origini del coronavirus: comparsi nuovi indizi

ROMA – Sulle origini del SARS-CoV-2, emergono un paio di elementi interessanti sulla storia evolutiva del coronavirus. Il primo riguarda la circolazione del patogeno nei pipistrelli prima che avvenisse il salto di specie: uno studio pubblicato su Nature Microbiology afferma che il lignaggio che ha dato origine al SARS-CoV-2 circolava nei pipistrelli già da decenni e che include altri virus capaci di infettare l’uomo. Il secondo elemento ha a che fare con le origini geografiche del virus della covid che, secondo alcuni epidemiologi, andrebbero cercate non solo in Cina, ma anche nei Paesi che con essa confinano.

I ricercatori della Penn State University hanno ricostruito la storia evolutiva del SARS-CoV-2 considerando le relazioni tra questo virus e i suoi “parenti più stretti” nei pipistrelli e nei pangolini. I coronavirus hanno materiale genetico altamente ricombinante: significa che diverse regioni del loro genoma possono provenire da fonti diverse. Risalire all’origine di questo patogeno è difficile perché vuol dire identificare i vari “pezzi” e mettere insieme le loro rispettive storie.

 

Dalle analisi è emerso che il lignaggio di virus a cui appartiene il SARS-CoV-2 si è separato da altri virus dei pipistrelli 40-70 anni fa. Anche se il SARS-CoV-2 è geneticamente simile (per il 96%) a un coronavirus che si trova nei pipistrelli Rhinolophus affinis delle caverne dello Yunnan, in Cina, le strade di questi due patogeni si sono geneticamente separate (dando origine, appunto, a diversi lignaggi) nel 1969. Altro dato importante emerso dallo studio: uno dei tratti più antichi che il SARS-CoV-2 condivide con i suoi “parenti virali alla lontana” è il cosiddetto dominio legante il recettore (receptor-binding domain, RBD) della proteina spike, in pratica il punto delle proteine esterne del virus che permette al patogeno di riconoscere i recettori delle cellule umane da attaccare. Purtroppo, questo significa che nei pipistrelli potrebbero esserci molti altri patogeni capaci di prendere di mira le cellule umane.

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